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John F. Kennedy Jr. : Derrière le mythe de Camelot

Depuis sa naissance, quelques semaines seulement après l'élection de son père en 1960, John F.Kennedy Jr. a grandi sous un projecteur implacable, privilégié et accablé par l'ampleur de sa mythologie familiale. Après Président Kennedy a été assassiné à l'âge de 46 ans, le jeune John est venu incarner pour de nombreux Américains l'optimisme et la promesse que son père avait apportés à la nation. C'était une promesse qu'il a prise au sérieux et qu'il a eu du mal à tenir.

Mais dans le l'année dernière de la courte vie de John Jr., les choses étaient tout sauf Camelot. Son meilleur ami, son cousin Anthony Radziwill, était en train de mourir d'un cancer. Sa revue George , qui célébrait l'intersection de la politique et de la culture pop, échouait. Son mariage avec Carolyn Bessette , sous le regard implacable des caméras des paparazzis, était si rocailleux qu'il avait quitté leur appartement de Manhattan. Même son lien avec sa soeur Caroline était devenu profondément tendu.

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Historien et auteur Steven M. Gillon , auteur de Le prince réticent de l'Amérique : la vie de John F. Kennedy, Jr. , est particulièrement bien placé pour aller au-delà de la mythologie Kennedy et révéler toute la complexité de l'histoire de John. Gillon connaissait JFK Jr. depuis qu'ils étaient ensemble à l'Université Brown au début des années 1980. Il est resté un ami, un partenaire de racquetball et un conseiller et collaborateur à la rédaction de George jusqu'à la mort prématurée de John dans un accident d'avion en juillet 1999. Mais Gillon, professeur à l'Université de l'Oklahoma spécialisé dans l'histoire et la politique américaines modernes, a également mis l'accent d'un chercheur sur l'histoire de la vie de l'un des fils les plus aimés de la nation. Il est apparu dans le spécial BIOGRAPHIE JFK Jr. – La dernière année et a parlé avec BIOGRAPHIE de ce que signifiait être John F. Kennedy Jr.

Vous avez rencontré John pour la première fois dans des circonstances quelque peu gênantes – lorsque vous étiez doctorant. étudiant à l'Université Brown, donnant une conférence sur son père à une classe de premier cycle dans laquelle il était inscrit. Comment a-t-il réagi ?

J'ai prononcé un discours quelque peu critique à l'égard de la gestion des droits civils par le père de John. C'était au printemps de sa deuxième année. Étonnamment, John est venu vers moi après le cours et m'a remercié d'avoir donné une si bonne conférence. John, j'apprendrais plus tard, avait une compréhension assez sophistiquée des forces et des faiblesses de la présidence de son père .

  John F. Kennedy Jr., en bonnet et robe, discute avec un camarade de classe lors de sa cérémonie de remise des diplômes à l'Université Brown, où il a obtenu un baccalauréat ès arts en histoire.

JFK Jr. lors de son diplôme de l'Université Brown en juin 1983. John a obtenu son diplôme de premier cycle en histoire.

Photo : Getty Images

Comment votre relation s'est-elle développée ensuite ?

À l'automne 1982, alors qu'il était senior, nous avons commencé à nous voir dans la salle de musculation Brown. Nous nous sommes repérés et nous avons parlé. Puis, à un moment donné, il est venu me voir dans la bibliothèque principale du campus et m'a dit : « Stevie, j'ai besoin de cardio. Il voulait jouer au racquetball. Nous avons donc sorti l'annuaire téléphonique et trouvé cet endroit à Seekonk, juste de l'autre côté de la frontière dans le Massachusetts. Je n'avais pas de voiture, alors nous allions dans sa Honda bleue. Nous jouions, en moyenne, une ou deux fois par semaine. Et après avoir joué, on allait chez Wendy's. John ne transportait jamais d'argent, alors je finissais toujours par payer. C'est à ce moment-là que nous nous sommes liés, sa dernière année.

Avez-vous eu l'occasion de lui enseigner après ce premier cours ?

J'obtenais mon doctorat. dans la civilisation américaine. Dans le cadre de ma formation, j'ai été chargé d'animer des sections de discussion hebdomadaires pour un cours d'histoire politique moderne. John s'est inscrit à ma section. Quand il s'est présenté - ce qui n'était pas souvent - j'ai pu interagir avec lui dans un cadre plus petit.

Comment était-ce?

Il y avait 12, peut-être 15 personnes. Nous parlions de politique américaine moderne - y compris son père. John était passionné par certains sujets, comme le Cour suprême et la course et droits civiques . Mais il faisait très attention à ne pas être intimidant. Il a toujours appelé son père le président Kennedy. J'ai été surpris de voir à quel point il connaissait bien la présidence de son père. Il en avait une compréhension assez fine car il s'est avéré qu'il avait été encadré par des gens qui étaient dans l'administration. Une fois, j'ai eu un débat avec John pour savoir si son père se serait retiré de Viêt Nam . Le lendemain, il m'a appelé et m'a dit : « Stevie, j'ai parlé à Robert McNamara [le secrétaire à la défense de l'administration Kennedy] au téléphone hier soir, et il a dit que tu avais tort.

  Le président John F. Kennedy, perché sur le bord de son bureau dans le bureau ovale, joue dans le bureau ovale avec son tout-petit, John-John.

Le président John F. Kennedy jouant avec son fils John-John dans le bureau ovale. Kennedy a activement cultivé des images médiatiques saines de sa famille à la Maison Blanche, parfois contre la volonté de sa femme Jackie, qui gardait jalousement la vie privée de leurs enfants.

Photo : Getty Images

John était sans doute le bébé le plus célèbre au monde. Et avec cette image de lui, un bambin, saluant le cercueil de son père, le poids de l'héritage Kennedy semblait se déplacer vers lui. Comment a-t-il géré ce poids et sa renommée dans sa jeunesse?

Lorsqu'il a levé la main droite ce jour-là à l'âge de trois ans (le jour de son troisième anniversaire), tous les espoirs et attentes insatisfaits de la présidence de son père lui ont été transférés. Il était l'héritier présomptif de Camelot, c'était lui qui allait ramener l'Amérique aux jours de gloire du début des années 1960. C'était un fardeau qui aurait écrasé la plupart des gens, mais il l'a porté avec une grâce remarquable. John a toujours dit qu'il était deux personnes : il n'était que John, un jeune homme riche et privilégié typique de sa génération. Mais il a aussi joué un rôle, celui de John Fitzgerald Kennedy Jr., fils du bien-aimé président assassiné. C'est peut-être pour ça qu'il était si doué pour jouer sur scène.

C'est un acte difficile à suivre.

Plus tard dans la vie, les gens le comparaient constamment à son père. À un moment donné, je pense que lorsque John a été très critiqué pour avoir échoué à l'examen du barreau de l'État de New York, les gens disaient qu'au même âge, son père avait a remporté un prix Pulitzer . John disait simplement : « Je ne suis pas mon père.

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Quel genre d'élève était John ?

Cela variait beaucoup. Il a fait quelques erreurs et a dépassé les limites dès le début. Mais à sa dernière année, il était un solide étudiant B +. Il excellait dans ses cours de théâtre, qu'il adorait. Un professeur de théâtre à Brown m'a dit que John était l'acteur le plus talentueux qu'il ait jamais enseigné.

La chose la plus fondamentale à propos de John et de sa capacité d'apprentissage était qu'il avait une capacité d'attention très courte. Il pouvait être très cultivé et s'exprimer sur les choses qui l'intéressaient. Mais c'était difficile d'amener John à se soucier de beaucoup de choses. S'il n'était pas intéressé par quelque chose, il pouvait vraiment l'ignorer.

  JFK Jr. donne le signe de la paix alors qu'il profite du week-end de la fête du Travail au port de Hyannis le 31 août 1980

La vie privée n'était pas quelque chose sur laquelle John Jr. pouvait compter. Il était traqué par des photographes partout où il allait.

Photo : Ron Galella/WireImage

Vous écrivez dans le livre sur sa mère Jacky la relation épineuse de ses enfants avec les services secrets, alors qu'elle tentait d'équilibrer la sécurité et la vie privée de ses enfants. Vos recherches ont abouti à une pile de documents enfouis depuis longtemps liés à ce sujet ; qu'ont-ils révélé ?

J'ai déposé une demande de document FOIA (Freedom of Information Act) auprès des services secrets et du FBI pour tous les documents liés à John. La réponse que j'ai eue était qu'ils n'avaient pas de documents, ce qui était difficile à croire parce que j'avais parlé à des agents qui avaient travaillé sur ses détails, qui parlaient de devoir déposer des rapports réguliers. J'ai donc porté plainte contre l'agence. Et finalement, les services secrets sont arrivés avec 600 pages de documents. Ils couvraient une période commençant juste après sa naissance et allant jusqu'à l'âge de 16 ans.

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Quels ont été les gros plats à emporter?

Il y avait deux choses principales. La première était la profonde tension entre Jackie et les services secrets alors qu'elle tentait de protéger ses enfants tout en essayant de leur donner une vie aussi normale que possible. Et deuxièmement, était le cocon dans lequel John a grandi. S'il partait en week-end de ski, disons, il y avait toujours ces plans très détaillés de l'endroit exact où ils allaient aller chaque jour, où les agents allaient rester, sur et sur. Rien n'a jamais été simple ou spontané.

Je comprends pourquoi John semblait toujours si agité, pourquoi il voulait simplement monter sur son vélo et aller où il voulait. Il avait vécu dans un cocon total les 16 premières années de sa vie.

Quelle est l'une des disputes les plus intenses que Jackie a eues avec les services secrets à propos de son fils ?

Le plus dramatique a eu lieu en 1974 lorsque le vélo de John a été volé à Central Park. Elle a écrit une lettre cinglante aux services secrets les accusant d'être incompétents. La phrase la plus brûlante : 'Si quelque chose arrive à John, je ne serai pas aussi gentil avec toi que je l'étais après Dallas.' C'est arrivé au point où les services secrets lui ont demandé de refuser la protection parce qu'il y avait une question de savoir quelle autorité l'emportait - celle de la mère ou celle de l'agence ? Elle a mis tellement de restrictions sur ce qu'ils pouvaient et ne pouvaient pas faire : elle ne voulait pas que John se retourne et voie un agent des services secrets. Elle ne voulait pas qu'ils parlent dans leurs talkies-walkies autour de lui. Elle ne voulait pas que John se souvienne constamment de leur présence. Ils lui ont dit qu'ils ne pouvaient pas garantir sa protection avec ces règles en place. Ils lui ont donc demandé de refuser la protection des services secrets, ce qu'elle a refusé. C'était une situation difficile.

Il y a eu une période où il semblait que John poursuivait une carrière en droit. À quel point était-il sérieux à ce sujet ?

Je pense que John ne savait pas ce qu'il voulait faire. L'école de droit est une chose facile pour beaucoup de récents diplômés universitaires dans son poste. Il donne un coup de pied à la boîte sur la route. John n'a jamais eu l'intention de pratiquer le droit, mais il voulait obtenir le diplôme. Il a raté le bar deux fois, et la troisième fois, ils ont fait une provision pour qu'il puisse le prendre tout seul. C'était un tel cirque les deux premières fois qu'il l'a prise - tous les médias, ce gant de photographes à l'extérieur, ils grimpaient pour prendre des photos de la salle de test depuis l'extérieur des fenêtres. Son représentant des relations publiques, Michael Berman, avait fait valoir que la disposition n'était pas tant nécessaire pour John, mais pour toutes les autres personnes passant le test qui auraient à endurer les paparazzi agressifs.

Cela n'a pas dû être facile d'avoir échoué, à plusieurs reprises et si publiquement.

John a été dévasté par son échec, surtout la deuxième fois. Il sentait qu'il laissait tomber les gens – sa famille et les gens qui, selon lui, l'admiraient. C'était humiliant. Mais il n'était pas du genre à s'apitoyer sur son sort, alors il s'est relevé.

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Ayant grandi dans l'ombre de son père emblématique, John semblait essayer de faire sa propre marque distincte dans le monde. Quelle était l'importance pour lui George, le magazine qu'il a lancé ?

Tout le temps que cela se passe - quand il va à la faculté de droit et qu'il travaille au bureau du procureur de district et qu'il commence George , il essaie de créer une identité distincte de l'identité de sa famille. Mais il jette également les bases d'une sorte de carrière politique, en s'appuyant sur cet héritage. Il n'avait pas complètement pris sa décision. Cela vient quelques années plus tard. Je ne pense pas qu'il ait eu l'intention d'être éditeur ou éditeur pendant longtemps. Mais il avait besoin de quelque chose quand il s'est finalement lancé en politique, où il pourrait montrer un certain accomplissement.

Au cours de la dernière année de la vie de John, George avait des difficultés financières, saignant les annonceurs. Vous étiez rédacteur en chef du magazine. Qu'est-ce qui a fonctionné ? Et qu'est-ce qui n'a pas marché ?

George était en avance sur son temps en anticipant la fusion de la politique et de la culture populaire, mais il a eu du mal à trouver le point idéal où les deux se sont réunis. Il y avait aussi une lutte sur le rôle de John. L'éditeur, Hachette, voulait qu'il soit plus visible dans le magazine ; John prévoyait simplement d'être rédacteur en chef et de permettre au magazine de parler à travers les voix talentueuses de ses écrivains. Qu'est-ce qui m'a le plus marqué George n'étaient pas les histoires, mais les couvertures, surtout quand John avait quelqu'un - je pense que c'était Drew Barrymore — s'habiller comme Marilyn Monroe quand elle chantait 'Joyeux anniversaire, monsieur le président.'

  John F. Kennedy Jr., fils de feu le président Kennedy s'exprimant lors de la Convention nationale démocrate de 1988. John présentait son oncle, le sénateur Edward Kennedy.

John Jr. prononçant un discours à la Convention nationale démocrate de 1988, présentant son oncle, le sénateur Edward Kennedy.

Photo : Getty Images

Vers la fin de sa vie, il semblait que John devenait plus à l'aise avec l'idée de se présenter aux élections. Quel a été son cheminement de pensée ?

La première grande opportunité est venue lorsque Daniel Patrick Moynihan [le sénateur américain de longue date de New York] a pris sa retraite, laissant son siège ouvert pour 2000. John y réfléchissait. Mais finalement, il ne se sentait pas prêt. Et il ne pensait pas que Carolyn était prête pour les tensions d'une campagne. Ce que beaucoup de gens ne savent pas, j'ai parlé avec Hillary Clinton , et ils ont dit que si John avait déclaré sa candidature au siège de Moynihan, Hillary n'allait pas se présenter. Ils ne pensaient pas pouvoir battre John dans une primaire.

Dans le documentaire, vous mentionnez qu'il envisageait en fait un poste de gouverneur.

Il n'aimait pas l'idée d'être un législateur. Il a vu à quel point tant de membres de sa famille étaient misérables et frustrés en tant que législateurs. John se considérait comme un cadre, quelqu'un qui prenait des décisions.

Au cours de vos recherches, vous avez déterré une cassette de John s'entraînant pour son discours à la Convention nationale démocrate de 1988, lorsqu'il a présenté son oncle Ted. Qu'avez-vous vu dans cette transformation qu'il a faite entre la pratique approximative et le discours final ?

La bande était la première séance d'entraînement de John, et il a naturellement du mal. Il lit à partir d'un téléprompteur pour la première fois. C'est vraiment difficile, surtout si vous passez d'un prompteur à l'autre. Ce que cela montre, c'est que John a pu se transformer. Il s'est toujours montré à la hauteur de l'occasion, et il s'est montré à la hauteur dans cette salle de congrès. C'était le moment pour des millions d'Américains qui regardaient – ​​le moment qu'ils attendaient. Ils l'avaient vu grandir, mais la plupart n'avaient jamais entendu sa voix auparavant. Ils le voient là-haut, il est tellement beau. Il était ce petit garçon, mais tout grandi.

Parlez de sa relation avec son cousin Anthony Radziwill.

Anthony était le frère que John n'avait jamais eu. Ils avaient un lien qui remontait à leur enfance. Ils se moquaient l'un de l'autre. La femme d'Anthony, Carole, les a comparés à l'étrange couple : Anthony était toujours propre et convenable et John était toujours un slob perpétuel. John aimait Anthony et lui témoignait beaucoup de respect pour le courage dont il faisait preuve face à sa maladie. Qu'Anthony soit en train de mourir d'un cancer a dévasté John.

  John F. Kennedy Jr. et sa femme Carolyn après les funérailles en 1998 de son cousin Michael Kennedy, décédé dans un accident de ski.

John F. Kennedy Jr. et sa femme Carolyn lors des funérailles en 1998 de son cousin Michael Kennedy, décédé dans un accident de ski.

Photo : Stephen Rose/Getty Images

Il y avait beaucoup de facteurs de stress sur son mariage avec Carolyn. Quel était l'état de leur relation avant leur fatidique voyage en avion ?

Le principal problème était qu'ils croyaient qu'une fois marié, les paparazzi les laisseraient tranquilles. C'était le contraire. Ils étaient vicieux avec Carolyn. Et alors qu'il y était habitué, elle ne l'était pas. Il avait besoin de la soutenir davantage. Cela a créé beaucoup de tension dans leur relation, au point où il agirait et elle agirait. La semaine dernière avant sa mort, il avait emménagé à l'hôtel Stanhope. Il avait dit à des amis qu'ils pourraient se séparer.

Y avait-il aussi du stress à l'idée de fonder une famille ?

Jean voulait avoir des enfants. Carolyn, pour des raisons compréhensibles, n'était pas prête. Elle a dit comment pouvons-nous élever Jean III dans ce type d'environnement ? Votre meilleur ami est en train de mourir, votre magazine est en train de mourir, les paparazzi me rendent la vie misérable - et vous voulez amener les enfants là-dedans ?

Sa sœur Caroline avait toujours été un rocher dans sa vie, mais vous écrivez qu'il y avait aussi du stress là-bas.

Ils avaient été très proches. Mais dans les années qui ont précédé la mort de John, il y avait beaucoup de problèmes dans sa relation avec sa sœur. Il pensait qu'elle le méprisait alors que la famille gâchait. Un gros problème était son mari, Ed Schlossberg. John n'a pas aimé quand Ed s'est tellement impliqué dans la liquidation de la succession de Jackie, de sa maison et de ses biens. Il pensait que ces décisions ne devraient être prises que par la famille de sang. John voulait organiser une vente aux enchères silencieuse, ce qu'il pensait être discret. Ed voulait une vente aux enchères publique, qui, selon lui, attirerait plus d'attention et plus d'argent. La veille de la mort de John, il a appelé sa sœur et ils ont accepté de travailler sur leur relation.

C'est beaucoup à gérer.

C'était. Mais au cours du dernier mois de sa vie, il semble qu'il essayait vraiment de changer les choses. Pour George , il a eu des idées pour le sauver en en faisant un magazine en ligne et en réduisant ainsi les coûts. Carolyn, en volant avec John à Hyannis ce week-end pour le mariage de son cousin Rory, montrait qu'elle allait peut-être donner une chance à ce mariage. Et puis tendre la main à sa sœur, il espérait renverser cette relation. Il avait bon espoir. Mais tragiquement, il a manqué de temps.